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Dernière mise à jour : le 10/05/2021 à 17:11

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 Google a annoncé que les utilisateurs de ses téléphones Android en Nouvelle-Zélande et en Grèce recevront des avertissements de tremblements de terre dommageables sur le point de frapper leurs emplacements. Et ces tremblements de terre ne seront pas détectés par les sismomètres habituels, mais par les téléphones eux-mêmes.

Les tremblements de terre sont une menace bien connue dans les deux pays. En Nouvelle-Zélande, la plaque du Pacifique entre en collision avec la plaque australienne et leur broyage provoque régulièrement de grands tremblements de terre, dont un choc en 2011 à Christchurch qui a tué près de 200 personnes. La Grèce est répartie sur trois plaques tectoniques, avec des tremblements de terre destructeurs presque annuels. Mais aucun des deux pays n’a déployé de système d’alerte opérationnel. Cela a créé une opportunité de faire une différence, déclare Marc Stogaitis, l'ingénieur principal du projet chez Google. «Nous avons deux grands problèmes que nous voulons résoudre: détecter les tremblements de terre le plus rapidement possible et envoyer des alertes le plus rapidement possible.»

Ces systèmes d'alerte précoce aux tremblements de terre tirent parti d'un fait simple: la vitesse de la lumière se propage plus rapidement à travers les câbles à fibres optiques de l'Internet que les vagues d'un tremblement de terre. Les systèmes d'alerte traditionnels utilisent des sismomètres pour détecter la taille et la magnitude d'un tremblement de terre, puis relaient un avertissement, via un smartphone ou des haut-parleurs, aux résidents susceptibles de ressentir le tremblement de terre. De tels avertissements, même s'ils ne surviennent que quelques secondes avant le tremblement de terre, peuvent donner aux gens suffisamment de temps pour se laisser tomber au sol, se mettre à l'abri sous un bureau ou tenir jusqu'à ce que les secousses cessent. Ces systèmes sont robustes, mais ils sont difficiles et coûteux à développer. Un système, connu sous le nom de ShakeAlert, a mis 15 ans à être créer et déployer en Californie, en Oregon et - à partir de la semaine prochaine - dans l'État de Washington. Il a coûté 60 millions de dollars à construire et plus de 30 millions de dollars par an pour fonctionner.

Un système d'alerte sismique qui peut renoncer à cette dépense et s'appuyer à la place sur des smartphones a un potentiel énorme à l'échelle mondiale, déclare Men-Andrin Meier, un sismologue qui étudie les systèmes d'alerte sismique à l'ETH Zurich. "Si vous pouvez le faire uniquement avec les téléphones, via Google, c'est un énorme raccourci."

Un réseau téléphonique est possible car les appareils modernes sont équipés d'accéléromètres qui surveillent les mouvements, par exemple lorsqu'un utilisateur décroche ou fait pivoter le téléphone. Mais ces capteurs de mouvement peuvent également être programmés pour agir comme des sismomètres rudimentaires, détectant les secousses distinctives causées par les ondes de pression et de cisaillement des tremblements de terre. Mais amener les utilisateurs à télécharger les applications qui feraient de ces réseaux téléphoniques un succès a été un défi. L'intérêt de Google pour la création de capacités de détection de tremblement de terre directement dans ses plus de 2 milliards de téléphones Android actifs, téléchargés dans une mise à jour système standard, a présenté une énorme opportunité, déclare Richard Allen, sismologue à l'Université de Californie à Berkeley. «Pour nous, c'était une évidence», dit Allen, qui a aidé à construire ShakeAlert et a conseillé Google sur son programme de tremblement de terre.

Les téléphones Android détectent publiquement les tremblements de terre depuis l'année dernière, mais ces résultats n'étaient jusqu'à présent disponibles que dans les résultats de recherche Google. Les fausses alarmes n'ont pas été trop difficiles à éliminer: au début, certains téléphones pensaient que les alertes AMBER émises aux États-Unis, qui faisaient vibrer un téléphone pour avertir les utilisateurs d'un enfant disparu ou enlevé, étaient des tremblements de terre; les secousses provoquées par le bruit des orages ont également provoqué de faux rapports.

Lorsqu'un téléphone détecte un signal de tremblement de terre, il envoie un message, avec un emplacement approximatif, à un serveur central. Et alors qu'un système d'alerte sismique traditionnel n'a besoin que de quatre stations sismiques pour détecter un tremblement de terre, plus de 100 téléphones doivent sonner l'alarme avant que Google ne le croit. Une fois qu'un tel tremblement de terre est détecté, des alertes bruyantes en plein écran sont envoyées aux téléphones situés dans des régions qui, sur la base des projections sismiques traditionnelles basées sur la physique, devraient être suffisamment secouées pour être ressenties et briser les fenêtres ou la vaisselle.

Jusqu'à présent, les téléphones Android ont détecté plus de 1000 tremblements de terre dans le monde. Et les alertes se sont bien comportées en termes de vitesse et de précision par rapport à ShakeAlert et au système d'alerte japonais, dit Allen. Les téléphones ont également détecté un séisme de magnitude 7 survenu juste au nord de Samos, une île grecque proche de la Turquie, fin octobre 2020. «Nous pourrions vraiment montrer [que], si nous avions mis en place des alertes, nous aurions fourni des alertes en Grèce. », Dit Allen.

Mais le système Android a encore beaucoup à prouver, selon des chercheurs extérieurs, y compris sa capacité à détecter les tremblements de terre qui commencent dans des régions peu peuplées. La Nouvelle-Zélande posera un défi particulier, dit Meier, car une grande partie de sa population est concentrée dans quelques villes. Cela signifie que les téléphones pourraient ne pas avertir d'un tremblement de terre qui commence loin du centre-ville tant que le tremblement n'a pas déjà commencé.

De nombreux tremblements de terre en Nouvelle-Zélande proviennent également du large, où peu de téléphones sont trouvés, note Caroline Francois-Holden, sismologue indépendante qui travaillait jusqu'à récemment à GNS Science, le principal institut géologique du pays. Cela rend le système téléphonique moins qu'idéal pour avertir des tsunamis mortels. «Tout système d'alerte précoce en cas de tremblement de terre doit être conçu dans cet esprit», dit-elle. Bien que les économies de coûts présentées par le système Google semblent idéales, elles doivent être soigneusement vérifiées, dit-elle. «En tant que scientifique kiwi et ancien fonctionnaire, j'aimerais voir des mesures quantitatives de la performance.»

Tant que les performances du système ne sont pas claires, Google devrait se méfier de trop promettre, ajoute-t-elle. La richesse, la taille et la forte sismicité de la Nouvelle-Zélande en font un terrain de jeu idéal pour tester ces nouvelles technologies. Mais les cicatrices du tremblement de terre de Christchurch sont encore vives.

 

 

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